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Daniele Tona – 11 settembre 2017

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A dispetto di quello che l’iconografia cinematografica può indurre a pensare, normalmente i resti fossili che i paleontologi estraggono dalle rocce sono ben lontani dal fornire un’idea chiara e immediata dell’aspetto dell’organismo al quale appartengono; la norma è rinvenire resti parziali, disarticolati, frammentati o soltanto singoli elementi di scheletri interni o esterni assai più complessi. Un esemplare pressoché intero (diciamo sopra il 90% di completezza), magari anche articolato, che rispecchi fedelmente l’anatomia in vita è un ritrovamento molto più che raro, forse praticamente unico. “Ci vuole un gran feeling”, disse una volta a lezione il mio professore di paleontologia dei vertebrati mimando enfaticamente il gesto che rappresenta la parte del corpo umano tipicamente associata alle clamorose botte di fortuna.

Eppure, alle volte, la natura è capace di superare la più vivida immaginazione, e ci regala fossili talmente completi e ben conservati da pensare che siano troppo belli per esser veri: Archaeopteryx, con le sue piume impresse sul calcare litografico che hanno dimostrato che le idee di Darwin non erano eresie senza capo né coda; Scipionyx, che pur non avendo conservato la copertura esterna di piume (perché possiamo dare praticamente per scontato che la bestiola in questione fosse piumata) ci ha dato un’immagine di come dovessero essere le interiora di un dinosauro; la ricca fauna di Messel, che ha preservato i peli, le squame e le piume degli animali come se fossero stati sepolti da pochi giorni anziché da cinquanta milioni di anni. La lista potrebbe andare avanti per un po’, in ogni modo tutti questi esempi, per eccezionali che siano dal punto di vista della conservazione, sono comunque stati vittima di processi che in qualche maniera li hanno modificati schiacciandoli, asportando delle parti o disarticolandole, più in generale alterandoli quel tanto che basta da non poter più rendere adeguatamente l’aspetto di quell’organismo vivo, vegeto e in tre dimensioni.

Ecco dunque che la natura parte in contropiede e fa saltar fuori qualcosa che riesce a ovviare agli inconvenienti che affliggono i pur spettacolari fossili testé citati. Si tratta del fossile di un dinosauro del gruppo degli anchilosauri, ossia quei dinosauri erbivori che hanno portato all’estremo il concetto di protezione sviluppando una vera e propria armatura di piastre ossee che ricopriva il dorso, la coda e la testa, spesso corredata di lunghi spuntoni e, nel caso della famiglia Ankylosauridae, anche di una mazza all’estremità della coda composta da placche spesse e robuste che potevano facilmente spezzare le gambe a qualunque predatore in cerca di guai.

L’incredibile fossile di Borealopelta e la (molto) probabile ricostruzione del suo aspetto. La scale bar è 10 cm. Image credit: Royal Tyrrell Museum

L’esemplare in questione è incompleto, poiché privo della coda, delle zampe posteriori e di parte della regione del bacino. Detto così non sembrerebbe all’altezza degli illustri esempi citati qualche riga più su, ma ciò che lo rende davvero straordinario è il modo con cui si è conservata la parte di corpo rinvenuta: i singoli elementi che componevano l’armatura di questo dinosauro hanno infatti mantenuto la stessa posizione che avevano quando l’animale era vivo, senza subire disarticolazione, trasporto o frantumazione, e il fossile non è stato neppure appiattito dal peso dei sedimenti soprastanti. In altre parole, significa che la parte di corpo preservata è una riproduzione pressoché perfetta del dinosauro quando è morto, e se noi tornassimo indietro nel tempo fino a poco prima che morisse esso avrebbe avuto lo stesso aspetto (in termini di conformazione della testa, disposizione delle piastre ossee, proporzioni corporee e quant’altro) immortalato nella roccia dai processi di fossilizzazione. Sembra una banalità, ma molte volte la frammentarietà dei resti fossili costringe ad accontentarsi di mere ipotesi quando si tratta di ricostruire le fattezze di un organismo estinto, e tali ipotesi sono tanto più speculative quanto più scarsi sono i resti a disposizione dei paleontologi. Basta pensare a Deinocheirus: fino a quando erano note solo le braccia l’unica cosa certa era la famiglia a cui apparteneva; quando poi è saltato fuori il resto dello scheletro si è capito che la sua anatomia era molto più bizzarra di quanto gli studiosi avessero potuto immaginare.

Il lavoro di Brown et al. (2017) pubblicato su Current Biology descrive questo nuovo dinosauro, ascrivendolo a un nuovo taxon denominato Borealopelta markmitchelli, lo “scudo boreale di Mark Mitchell”, in riferimento alla provenienza dell’esemplare e al preparatore che ha lavorato più di 7000 (sì, settemila!) ore per riportarlo alla luce. L’esemplare descritto dallo studio rappresenta l’olotipo (cioè l’individuo su cui si basa la diagnosi) del taxon ed è conservato al Royal Tyrell Museum of Palaeontology di Drumheller in Canada; esso stesso proviene dal Canada e più precisamente da rocce della regione dell’Alberta appartenenti al Wabiskaw Member, parte della Clearwater Formation databile all’Aptiano, quindi all’intervallo di tempo compreso tra 125 e 113 milioni di anni fa nel Cretaceo Inferiore.

Non ci dilungheremo troppo sul descrivere nel dettaglio l’anatomia di Borealopelta che è già esaustivamente trattata dal lavoro di Brown e dei suoi coautori, ed è peraltro liberamente accessibile e quindi consultabile e scaricabile senza problemi. Possiamo comunque accennare al fatto che la grande qualità di preservazione dei resti ha permesso di diagnosticare facilmente i suoi caratteri peculiari, ravvisabili soprattutto nel modo con cui si dispongono le squame ossificate (o osteodermi) e le varie piastre e spine ossee.

Poiché i rapporti reciproci tra questi elementi non sono cambiati quasi per nulla sin dalla morte dell’animale, essi costituiscono un importante elemento descrittivo con cui è stato possibile stabilire sia l’identità di Borealopelta come nuovo genere e specie, sia i rapporti di parentela con altri dinosauri corazzati: esso appartiene alla famiglia Nodosauridae, un gruppo di anchilosauri privo di mazza caudale ma dotato di grandi spuntoni a protezione del collo e della spalle, e quindi più improntati a una difesa frontale rispetto agli Ankylosauridae che invece puntavano maggiormente su una difesa da tergo con la loro micidiale coda armata; per la cronaca l’analisi filogenetica pone come suoi parenti più stretti Pawpawsaurus ed Europelta, vissuti qualche milione di anni dopo durante l’Albiano.

Ma cos’è che ha permesso a Borealopelta di conservarsi così bene, con tutte le parti dell’armatura al loro posto e perfettamente tridimensionali? La risposta si trova nel sito dove è stato scoperto, la Suncor Millenium Mine nell’Alberta nordorientale. Si tratta di rocce di ambiente marino, formatesi non troppo lontano dalla costa e note per i ritrovamenti di vari rettili marini; su quell’antico fondale marino è giunta la carcassa di Borealopelta che si è adagiata sul fondo a pancia in su (noi ne vediamo il dorso perché è stato preparato il lato inferiore del blocco di roccia contenente il fossile, che quindi è esposto capovolto rispetto a come il sedimento si è originariamente depositato), dopo di che è stata sepolta dal sedimento e ha avuto inizio la sua fossilizzazione. Le condizioni chimico-fisiche instauratesi sul fondo, probabilmente a causa delle sostanze prodotte dalla decomposizione della carcassa, hanno portato alla formazione di siderite, ossia carbonato di ferro (FeCO3) che ha rapidamente impregnato il sedimento per un raggio di 20-40 centimetri attorno alla carcassa, formando un robusto nodulo che ha impedito l’azione distruttiva degli organismi saprofagi e ha mantenuto al loro posto gli elementi dermici della corazza prevenendo la loro disarticolazione e dispersione.

Come se non bastasse l’aver tenuto insieme le parti della corazza lasciando praticamente inalterato nei secoli l’aspetto di Borealopelta, il chimismo del nodulo di siderite ha addirittura preservato una pellicola organica attorno alla corazza, probabilmente derivata dalle guaine di cheratina che ricoprivano il tessuto osseo di squame, osteodermi e aculei; analisi al microscopio elettronico a scansione (SEM) mostrano che è stato il cemento sideritico a trattenere la materia organica, intrappolandola e conservandola. Altre analisi spettrometriche hanno identificato in particolare molecole del gruppo delle pheomelanine, diagnostiche nel determinare il probabile colore degli elementi dermici di Borealopelta: la distribuzione di queste molecole sulla superficie del corpo suggerisce una colorazione bruno-rossastra lungo il dorso, che all’altezza della fila di osteodermi più ventrale sui fianchi passava alla tonalità più chiara osservata sul ventre e sulla coppia di spine più lunghe in corrispondenza delle spalle. Si tratta di un peculiare motivo cromatico, tecnicamente chiamato countershading e traducibile come “contrombreggiatura”, visibile oggigiorno in erbivori di taglia medio-piccola come antilopi e cervi e che serve a mimetizzarsi fra la vegetazione puntando sul contrasto cromatico tra le zone illuminate e quelle in ombra per nascondersi dai predatori.

Rappresentazione del fossile di Borealopelta. In giallo sono indicati gli elementi ossei (scheletro e osteodermi); in grigio scuro le parti di cheratina (squame epidermiche e guaine di osteodermi e spine); in grigio chiaro la matrice sedimentaria; in azzurro e violetto resti vegetali. La scale bar per B e C è di 10 cm.
Modificato da Brown et al. (2017)

I dati ottenuti dalle analisi delle molecole organiche non solo rendono ancora più accurata una ricostruzione già di per sé molto vicina alla realtà, ma hanno anche implicazioni dal punto di vista paleoecologico. Una prima considerazione riguarda il modo con cui le guaine di cheratina ricoprivano gli elementi ossei della corazza: non è un particolare banale questo, perché la superficie di questi ultimi non è a contatto diretto con l’esterno, e la forma di questi elementi può non rispecchiarsi esteriormente negli strati di cheratina che li ricoprono; Borealopelta conserva parte delle coperture cornee di osteodermi e aculei e mostra come esse ne accentuino il profilo, in particolare nelle spine della regione delle spalle la cui lunghezza effettiva rispetto all’elemento osseo era estesa di molto da una guaina simile a quella che ricopre le corna dei bovini. Ne consegue che le spine di questo animale, già impressionanti allo stato scheletrico, erano ancora più lunghe e acuminate quando era ancora in vita. Ciò ne faceva un ottimo deterrente per i predatori, che di fronte al rischio di finire infilzati su quegli spuntoni o di spaccarsi i denti contro le piastre della corazza ci avrebbero pensato due volte prima di aggredire Borealopelta. Eppure, per quanto è chiaro che l’evoluzione abbia sviluppato siffatta corazzatura a scopo principalmente difensivo, i dati sulla distribuzione della pigmentazione suggeriscono anche altre funzioni; vale in particolare per la coppia di spine più lunghe fra quelle ai lati del corpo, dette parascapolari perché ubicate in prossimità delle scapole: a differenza del resto della corazza si distinguevano per la colorazione molto più chiara e per la spessa guaina di cheratina che le faceva risaltare per lunghezza e colore e quindi conferiva loro una probabile funzione di display sociosessuale accanto a quella difensiva; in altre parole servivano probabilmente anche per riconoscere altri individui della stessa specie ed eventualmente attirare quelli del sesso opposto, sebbene da qui in poi non si possa dire null’altro di certo poiché entreremmo nella pura speculazione di comportamenti che non possono essere desunti da un fossile.

Un altro, più importante elemento paleobiologico viene suggerito dalla distribuzione dei pigmenti lungo il corpo, in particolare da quello che abbiamo definito contrombreggiatura. Come detto, nei mammiferi odierni questo fenomeno si osserva in erbivori di taglia generalmente assai più piccola rispetto ai loro predatori, mentre oltre una certa stazza il corpo tende ad assumere una colorazione più uniforme. Per Borealopelta si stima una lunghezza di circa 5,5 metri e una massa corporea attorno alla tonnellata e mezza. Era quindi un animale massiccio e pesante, ben oltre la soglia di 1 tonnellata che nei mammiferi odierni segna il passaggio dalla colorazione contrombreggiata a quella uniforme (questo perché oltre quella soglia gli erbivori diventano troppo grandi rispetto ai loro predatori e quindi non hanno più bisogno di una livrea che li aiuti a nascondersi).

Va tuttavia detto che, ai tempi di Borealopelta, i predatori che bazzicavano per l’Alberta erano teropodi paragonabili a quelli rinvenuti decine di chilometri più a sud come ad esempio Acrocanthosaurus, un bestione del gruppo degli allosauroidi lungo una dozzina di metri e del peso di diverse tonnellate. Non si trattava quindi di animali della taglia di una tigre di o un orso che avrebbero avuto filo da torcere da Borealopelta, ma di animali molto più grandi e caratterizzati da uno stile di caccia e da facoltà sensoriali diverse rispetto a un mammifero, a cominciare dalla vista più acuta e in grado di distinguere una maggiore gamma di colori. Gli autori dello studio sostengono quindi che, sebbene Borealopelta abbia una mole ben al di sopra di quella che oggi giustifica l’adozione di una colorazione contrombreggiata, la pressione selettiva esercitata da predatori diversi da quelli attuali ha spinto questa specie a una vera e propria “corsa alle armi” evolutiva volta a perfezionare la combinazione tra un’armatura robusta, spine acuminate e una colorazione mimetica allo scopo dapprima di celarsi alla vista dei predatori e poi di offrire un deterrente visivo a eventuali attacchi, come a dire “Okay, mi hai scoperto, ma se vuoi mangiarmi devi prima vedertela con la mia corazza. Se proprio ci tieni a finire impalato, fatti sotto!”

Il diagramma mostra la percentuale di taxa di mammiferi erbivori che presentano una livrea contrombreggiata in funzione della massa corporea; i nomi in alto indicano invece i loro principali predatori. Si noti che la contrombreggiatura viene adottata in sempre meno taxa man mano che la massa aumenta, fino alla sua assenza in erbivori di massa superiore a quella dei predatori, e che Borealopelta ricade in valori di massa superiori al valore di soglia, ma esibisce comunque contrombreggiatura. Da Brown et al. (2017)

Spero che il mio post abbia reso l’idea di quanto prezioso e importante sia il fossile di Borealopelta, non solo per quanto riguarda le informazioni che i paleontologi hanno ottenuto da lui, ma anche per dimostrare che la natura è sempre ricca di sorprese, e che queste spesso superano ogni immaginazione per quanto sanno essere spettacolari e sorprendenti.

Ciò nondimeno mi rendo conto che le parole non possono descrivere adeguatamente Borealopelta: un’immagine vale più di mille parole, si dice, per questo rimando a questo link sul sito di National Geographic dove un’intera galleria mostra la meraviglia della paleontologia che è Borealopelta.

Bibliografia

Brown, C.M.; Henderson, D.M.; Vinther, J.; Fletcher, I.; Sistiaga, A.; Herrera, J.; Summons, R.E. An Exceptionally Preserved Three-Dimensional Armored Dinosaur Reveals Insights into Coloration and Cretaceous Predator-Prey Dynamics. Current Biology. doi:10.1016/j.cub.2017.06.071

Daniele Tona – 18 luglio 2017

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Anche quest’anno alla fine di maggio, più precisamente nei giorni 24, 25 e 26, la Società Paleontologica Italiana ha indetto il congresso annuale dei suoi soci. La sede del congresso di quest’anno è Anagni, città in provincia di Frosinone che, oltre alla sua importanza storica e artistica (ha dato i natali a ben quattro papi tra cui Bonifacio VIII, e il suo centro storico è uno dei migliori esempi dell’architettura e dell’arte medievale), si trova anche nelle vicinanze di numerosi siti di interesse paleontologico risalenti a varie epoche, e in virtù di ciò è la cornice ideale per il congresso organizzato quest’anno dal comitato capitanato dall’Università La Sapienza di Roma.

Com’è ormai tradizione annuale, se sono qui a parlarvene è perché ho avuto il piacere di partecipare alle Giornate di Paleontologia, anche se questa volta c’è mancato poco che dovessi dare forfait a causa degli impegni scolastici ma soprattutto della miopia di certe figure dell’amministrazione scolastica che non erano convinte della validità e dell’importanza di questo evento. Non voglio dilungarmi oltremodo sulla questione perché non è né il luogo né l’argomento, diciamo solo che per fortuna tutto si è risolto nel migliore dei modi e questo post ne è la dimostrazione. In ogni modo ci sarà modo di parlare in futuro del rapporto tra paleontologia e scuola italiana…

Il legame tra paleontologia e scuola è stato anche uno degli argomenti trattati durante la tavola rotonda di Palaeontologist in Progress tenutasi martedì 23 maggio. In questo devo ammettere di avere una certa misura di responsabilità poiché uno dei temi di discussione è stato proposto dal sottoscritto, partendo dai vergognosi errori riportati sul libro di scienze adottato dalla scuola dove ho insegnato per espandersi in una riflessione più ampia sul se e il come sia eventualmente possibile collaborare con le case editrici per revisionare i testi di modo che siano al passo con le scoperte più recenti, o quantomeno non raccontino autentiche castronerie ai ragazzi. Devo dire che mi ha fatto piacere vedere come un argomento che pensavo avrebbe lasciato il tempo che trova abbia invece dato il via a una lunga e stimolante discussione che si è poi sviluppata fino a toccare la questione, mai attuale come in questi ultimi tempi, del riconoscimento della figura del paleontologo da parte degli enti preposti alla gestione dei beni culturali, che in Italia annoverano anche i fossili.

La Sala della Ragione, mercoledì mattina in attesa dell’inizio dei lavori

Con la giornata di mercoledì 24 maggio ha avuto inizio il congresso vero e proprio nello spazio allestito nella Sala della Ragione all’interno del municipio di Anagni. Dopo i saluti delle autorità, comprensibilmente orgogliose che la loro città sia stata scelta come sede per riunire la comunità paleontologica italiana, sono cominciati ufficialmente i lavori con la comunicazione inaugurale a invito il cui relatore, Fabio Massimo Petti del Museo delle Scienze di Trento, ha parlato dei dinosauri del Lazio meridionale. Questo tema è strettamente legato al contesto dell’area di Anagni, poiché proprio in quest’area sono noti non solo alcuni siti a impronte (i cui ritrovamenti hanno fatto parte dell’escursione della seconda giornata di congresso, e non a caso questa comunicazione è stata una sorta di introduzione a quanto avremmo visto l’indomani), ma anche resti ossei di dinosauro di recente pubblicazione e di cui abbiamo già parlato alcuni mesi fa.

La comunicazione su invito è stata seguita da quelle presentate dai partecipanti al congresso. Come sempre per questioni di spazio posso solo limitarmi a una rapida carrellata dei lavori illustrati, ma una cosa che posso premettere fin da subito è che la mia predilezione per i rettili mesozoici è stata ampiamente soddisfatta dai numerosi lavori che li hanno riguardati.

Durante le due sessioni di comunicazioni, una al mattino e una nel primo pomeriggio, si è parlato di ammoniti (sia in termini di anatomia che di sistematica), vertebrati cenozoici (proboscidati, erinaceidi, cetacei) e mesozoici (un lavoro sugli ittiosauri del Cretaceo italiano), studi di micropaleontologia (nannofossili calcarei, acritarchi) e lavori a più ampio spettro di carattere paleoclimatico e paleoecologico.

Nella seconda sessione pomeridiana non sono state presentate comunicazioni orali ma si è tenuta la proiezione del documentario “Giallo Ocra – il mistero del fossile di Matera” scritto e diretto dal giornalista Renato Sartini. Il documentario parla del ritrovamento di uno scheletro di balenottera del Pleistocene nella zona di Matera, e in coda alla sua proiezione è seguito un dibattito al quale ha preso parte anche l’autore.

Nella giornata di giovedì 25 maggio si è tenuta l’escursione dei Paleodays 2017, focalizzata sull’area a sud est di Anagni e articolata in tre tappe. Come abbiamo detto l’area intorno ad Anagni è molto ricca dal punto di vista paleontologico grazie al gran numero di siti risalenti alla epoche più svariate, ad esempio quelli paleolitici di grande interesse per l’Istituto Italiano di Paleontologia Umana che dal 2011 ha la sua sede proprio ad Anagni, oppure i siti di Coste San Giacomo (Pleistocene Inferiore) e Fontana Ranuccio (Pleistocene Medio) che hanno restituito una ricca fauna a mammiferi e, nel caso di Fontana Ranuccio, anche manufatti umani.

Il primo stop dell’escursione ha però toccato livelli più antichi rispetto a quelli dei siti sopra citati, e più precisamente i calcari miocenici di Coreno Ausonio. Nell’area circostante questa città viene cavata una pietra ornamentale chiamata Perlato di Coreno, che prende il nome dall’effetto perlaceo dato alla roccia dalla presenza di litotamni, ossia resti di alghe rosse corallinacee.

Dal punto di vista geologico i calcari estratti appartengono alla Formazione dei Calcari a Briozoi e Litotamni che affiora nell’Appennino centrale e meridionale; questa unità rappresenta la porzione di età cenozoica della Piattaforma Laziale-Abruzzese e sovrasta in paraconcordanza dolomie e calcari bioclastici di età mesozoica (in altre parole la Formazione dei Calcari a Briozoi e Litotamni ha la stessa giacitura dei livelli mesozoici, ma è separata da essi da una superficie di discontinuità che rappresenta un lasso di tempo in cui non c’è stata deposizione, oppure i sedimenti si sono deposti ma sono stati erosi prima che la Formazione dei Calcari a Briozoi e Litotamni si depositasse a sua volta) per poi passare verso l’alto alla più recente Formazione delle Marne a Orbulina.

Il modello deposizionale della Formazione dei Calcari a Briozoi e Litotamni delinea una rampa carbonatica omoclinale, in pratica una grande piattaforma inclinata verso il mare aperto formata dal progressivo accumulo di sedimento carbonatico in acque subtropicali o tropicali; i produttori del sedimento carbonatico possono essere vari tipi di organismi a seconda della posizione lungo la rampa: nel caso dei sedimenti che formano i calcari della cava dove ci siamo fermati si tratta di alghe rosse corallinacee, che con i loro talli formano strutture incrostanti chiamate rodoliti attorno a frammenti di conchiglie, briozoi o gusci di foraminifero. I rodoliti possono raggiungere anche i 10-20 cm di diametro e sono i clasti più grandi all’interno di un sedimento comprendente anche una matrice fatta da bioclasti di vario tipo, talvolta bioerosi e bioturbati. L’associazione di organismi che ha prodotto questi bioclasti si trovava all’interno della zona oligofotica nella rampa intermedia, quindi a una profondità in cui la luce solare è sufficiente per vedere sott’acqua ma non abbastanza intensa da permettere la fotosintesi agli organismi autotrofi; in termini di profondità la zona oligofotica dipende da vari fattori tra cui la torbidità dell’acqua, ma in linea di massima si attesta non oltre i 200 metri.

Un esempio della Formazione dei Calcari a Briozoi e Litotamni dalla cava dell’area di Coreno Ausonio

Il secondo stop ha portato i congressisti a Esperia, città a una trentina di chilometri a sud di Frosinone nelle cui vicinanze sono state scoperte numerose orme di dinosauro. La scoperta risale al settembre del 2006 in una sezione di un paio di metri di spessore affiorante circa 3 km a ovest dell’abitato e interpretata come una successione di calcari di colore marrone chiaro con alternanza tra facies più grossolane e facies più fini; in base a quest’alternanza e alla dominanza della facies più grossolana si può collocare la successione in un punto della piattaforma carbonatica interessato dall’azione del moto ondoso e delle maree, che portavano via il sedimento più fine lasciando in posto quello di dimensioni uguali o maggiori alla sabbia; le orme di dinosauro sono impresse su uno dei livelli più grossolani, caratterizzato da strutture sedimentarie che evidenziano momenti di temporanea esposizione subaerea che ha permesso l’essiccamento dei sedimenti e quindi la conservazione delle impronte. Il contenuto in alghe dasicladacee, frammenti di rudiste e foraminiferi bentonici ha permesso di inquadrare l’età della successione all’Aptiano, verso la fine del Cretaceo Inferiore.

Le orme occupano una superficie di circa 40 metri quadrati di estensione e non mostrano orientazione preferenziale o allineamento a formare piste; la loro conservazione, inoltre, non è ottimale per via della diagenesi e della tettonica occorsa alla successione, per cui da un punto di vista icnotassonomico è possibile ipotizzare solo a grandi linee quale animale abbia lasciato le impronte. Un primo gruppo di impronte è dato da tre esemplari di tipo tridattilo, quindi orme di zampe a tre dita nelle quali si possono riconoscere i cuscinetti delle falangi e lievi segni degli artigli; il probabile trackmaker era un bipede di piccola taglia, probabilmente un teropode; quale tipo di teropode fosse non è dato a sapere, anche se le impronte di Esperia sono molto simili a quelle di Borgo Celano in Puglia che a loro volta presentano molte affinità nella forma e nelle proporzioni con gli ornitomimosauri. Il secondo, e nettamente più abbondante, tipo di impronte è dato da orme subcircolari o ellittiche, piuttosto mal conservate ma comunque in alcuni casi riconoscibili come coppie mano-piede dove la prima è decisamente più piccola rispetto al secondo. Lo stato di preservazione non offre caratteri diagnostici utili a una classificazione icnotassonomica precisa, ma la disposizione delle coppie mano-piede e la morfologia suggeriscono che il trackmaker fosse un sauropode di medie dimensioni.

Purtroppo non è stato possibile visitare il sito di Esperia direttamente sul terreno, tuttavia i congressisti sono stati accolti dal locale Museo del Carsismo allestito dal gruppo speleologico romano, che ha realizzato un’esposizione riguardante l’ambiente di grotta e ciò che riguarda la flora e la fauna che lo abitano. In aggiunta ad essa sono esposti vari altri reperti tra cui anche molti fossili e ovviamente una riproduzione delle impronte dell’icnosito.

In aggiunta ad essa è visibile anche un calco di una rappresentanza piccola ma molto significativa di un altro sito a impronte:si tratta di Sezze, risalente al Cenomaniano Inferiore dei Monti Lepini e caratterizzato non da uno ma da ben tre strati a impronte distinti che rappresentano altrettanti episodi di emersione della piattaforma carbonatica. Anche qui si osservano orme attribuite a sauropodi, più precisamente a dei titanosauri per via della distanza fra le impronte degli arti destri e sinistri dovuta alla marcata larghezza del tronco; questo carattere differenzia i titanosauri dagli altri gruppi di sauropodi, che hanno un torace più stretto. Le impronte esposte al museo appartengono invece a teropodi di piccola taglia come quelle di Esperia, ma nel caso di Sezze l’autore delle impronte è stato ascritto agli oviraptorosauri; una caratteristica interessante di alcune di queste impronte è che insieme alle tracce lasciate dalle tre dita del piede normalmente poggiate a terra compare anche il segno del metatarso che di solito era sollevato da terra; esso appare come un segno che si estende nella direzione opposta rispetto alle dita, e indica che in quel momento il dinosauro si era accucciato sulla superficie fangosa.

Al di là della loro importanza per il fatto di rappresentare istantanee di vita degli animali che le hanno impresse, fornendo quindi informazioni sulla loro vita che i soli resti ossei non sono in grado di dare, il ritrovamento di queste impronte di dinosauri ha significative implicazioni dal punto di vista paleobiogeografico: innanzitutto indicano la presenza di gruppi di dinosauri poco o per nulla rappresentati da resti scheletrici nel nostro continente qual è il caso degli ornitomimosauri e soprattutto degli oviraptorosauri; in secondo luogo il rinvenimento di un numero sempre più elevato di icnositi che testimoniano la presenza di dinosauri anche di grandi dimensioni offre sostegno al modello secondo cui le piattaforme carbonatiche del Cretaceo non erano isolate l’una dall’altra e distanti dal continente in maniera analoga alle odierne Bahamas, bensì erano strutture connesse fra loro che hanno subito vari eventi di emersione temporanea nel corso dei quali i dinosauri erano liberi di spostarsi da una piattaforma all’altra e quindi di andare dall’Africa all’Europa e viceversa. Attualmente l’ipotesi più avvalorata è che gli icnofossili (e i resti ossei trovati in altre località, come Scipionyx a Pietraroja o il teropode trovato presso Capaci) rappresentino vari eventi di migrazione occorsi durante le fasi di emersione delle piattaforme, anzichèuna situazione in cui le piattaforme sono rimaste emerse per un tempo più o meno lungo del quale i livelli a orme costituiscono vari “istanti” dal punto di vista geologico.

Calco delle impronte di teropode dal sito di Sezze. L’impronta al centro mostra chiaramente le tre dita verso destra e il metatarso più lungo sulla sinistra

La meta del terzo stop dell’escursione è stata Pofi, paese a metà strada tra Anagni ed Esperia che è sede del Museo preistorico cittadino. Situato dal 2001 nelle sale del Centro Servizi Culturali della città, la fondazione del museo risale però agli anni Cinquanta quando lavori di scavo nei pressi di Pofi portarono alla luce i fossili di vari animali insieme a una gran quantità di strumenti litici; nel 1959, in seguito al ritrovamento di un’ulna umana e di fossili di varie specie di mammiferi nel sito di cava Pompi, la Sovrintendenza diede il nullaosta per la fondazione del museo di Pofi inizialmente situato nella Biblioteca comunale della città.

Il museo nella sua sede odierna pone grande enfasi all’evoluzione umana, destinando ampia parte dell’allestimento a calchi dei principali fossili africani ed eurasiatici e ai manufatti che testimoniano la storia evolutiva degli ominidi. Rilievo particolare è dato al cosiddetto uomo di Ceprano, scoperto nel 1994 all’interno di uno strato argilloso in località Campogrande che i dati ottenuti dalle analisi svolte, tra cui quelle stratigrafiche, sedimentologiche, geochimiche e paleomagnetiche, attribuiscono a un intervallo temporale compreso tra 430.000 e 385.000 anni fa. L’uomo di Ceprano è rappresentato solo da una calotta cranica, ma è di innegabile importanza poiché si tratta del più completo reperto umano del Pleistocene Medio rinvenuto in Italia. Essa è sufficientemente diagnostica da poter tratteggiarne il proprietario come un maschio di tarda età adulta, ma la precisa posizione sistematica è stata oggetto di dibattito per molto tempo; dai dati attualmente disponibili parrebbe riferibile una fase arcaica dell’evoluzione di Homo heidelbergensis, con maggiore affinità con i fossili umani coevi che provengono dall’Africa rispetto a quelli europei.

La collezione del museo comprende anche molti fossili appartenenti alle faune a vertebrati del Lazio meridionale associate ai resti umani. Degni di nota sono i resti dei proboscidati Mammuthusmeridionalis e Palaeoloxodonantiquus, dei quali sono esposti esemplari dei molari, delle lunghe zanne, del cranio e di varie altre parti dello scheletro; M. meridionalis è noto dal sito di Castro de’ Volsci, mentre dalla località Isoletta nel comune di Arce giungono le ossa di P. antiquus. Non manca un’ampia rappresentanza di invertebrati, in particolare bivalvi e gasteropodi, e vanno anche menzionati i calchi abbinati a molte vetrine, soprattutto di crani di ominidi, che possono essere presi in mano per osservare i reperti da varie angolazioni e apprezzare così le differenze di forme e proporzioni in un modo che sarebbe impossibile con il vetro della teca a frapporsi. E’ un modo a mio parere efficace di consentire ai visitatori di conoscere meglio questi importanti resti fossili non solo guardandoli ma anche toccandoli con mano.

Cranio di proboscidato in esposizione al museo di Pofi

La giornata di escursione si è conclusa con l’immancabile cena sociale, tenutasi quest’anno presso il Palazzo Bonifacio VIII dove, al termine del buffet, siamo anche stati graditi spettatori di un breve ma pregevole concerto di musica sinfonica.

Arriviamo così all’ultima giornata di lavori, venerdì 26 maggio, in cui si sono tenute altre tre sessioni di comunicazioni orali. Tra gli argomenti trattati, i rettili (anatomia del bacino dei mosasauroidi e implicazioni sulla sistematica, pitonomorfi del Cretaceo pugliese) i mammiferi (bradipi di terra, ungulati miocenici, associazioni faunistiche del Villafranchiano e del Miocene), i pesci (ittiofaune della Scaglia Rossa, torpediniformi dal Lagerstaette di Bolca), studi di stratigrafia (Pleistocene emiliano, sedimenti di mare profondo cenozoici) e di paleoecologia, micropaleontologia, associazioni a vertebrati, un importante ritrovamento di impronte umane a Laetoli e un occhio alle collezioni museali.

Come da prassi, in chiusura della giornata e per estensione del congresso ha avuto luogo l’assemblea dei soci della Società Paleontologica Italiana. Non starò a tediarvi con i dettagli, limitandomi a riportare quale sarà la sede delle Giornate di paleontologia del 2018: si terranno a Trento, più precisamente nelle sale del Museo delle Scienze.

Qualche considerazione finale? Non mi soffermo più di tanto su quello che ripeto ogni anno (sempre con grande piacere, sia chiaro) su quanto sia attiva la comunità paleontologica italiana soprattutto per quanto riguarda la componente più giovane che ormai costituisce la stragrande maggioranza dei partecipanti alle giornate di paleontologia. Non mi ci soffermo semplicemente per non essere ripetitivo, soprattutto per chi segue Scienza Facile da tempo e (spero) avrà già letto i miei resoconti delle precedenti edizioni. Vale piuttosto la pena di sottolineare, più che la vitalità in sé e per sé della paleontologia italiana, il fatto che sia così vitale in un contesto storico e culturale in cui è a malapena riconosciuta come disciplina da chi ha nelle proprie mani il patrimonio culturale del nostro paese. Vale per le istituzioni, che stentano a riconoscere ai fossili la stessa dignità dei reperti archeologici, e vale anche per il sistema educativo, al quale apparentemente basta scrivere quattro sciocchezze sui libri perché “tanto i ragazzini non sanno niente e non si accorgono se racconti loro delle frottole” (questa è l’impressione generale che mi danno gli editori di testi scolastici).

Alla luce di ciò il mio modesto messaggio è uno solo: di non mollare, di continuare a impegnarsi per far luce sul passato della nostra specie e del nostro pianeta, a prescindere dalle difficoltà che l’ignoranza e la burocrazia dilagante possono frapporre al cammino della scienza.


Daniele Tona – 5 giugno 2017

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Torniamo finalmente in attività qui su Scienza Facile, con un post in cui parliamo della mostra ospitata fino al 9 luglio 2017 al Museo delle Culture di Milano di via Tortona 56, dedicata a una selezione di alcuni fra i tanti dinosauri provenienti dall’Argentina.

Questa nazione sudamericana è infatti un territorio molto vasto e variegato dal punto di vista fossilifero, il che ha reso possibile il ritrovamento di resti di dinosauri provenienti da tutto il Mesozoico, a cominciare dai membri più basali dai quali ha avuto origine l’intera stirpe fino a coloro che assistettero loro malgrado al tramonto dell’era Mesozoica, più una buona rappresentanza di quello che sta nel mezzo.

La mostra si articola su varie sale dove sono esposti numerosi esempi del record fossile dei dinosauri argentini; si tratta per lo più di calchi con anche qualche esemplare originale, allestiti sia come scheletri montati in posizione di vita, sia come riproduzioni del fossile originale così com’è stato trovato, sia come ricostruzioni a grandezza naturale dell’aspetto dell’animale in vita.

L’allestimento è organizzato grossomodo in ordine cronologico, perciò tra i primi esemplari in cui si imbattono i visitatori figurano alcuni tra i dinosauri più antichi conosciuti. A dominare la prima sala sono senza dubbio gli scheletri, affiancati dalle rispettive ricostruzioni, dei primi esempi di dinosauri carnivori di grandi dimensioni: Herrerasaurus, lungo un paio di metri, è già un animale di una certa presenza, ma Frenguellisaurus (invero considerato da alcuni autori una specie più recente e più grossa di Herrerasaurus) gli ruba senz’altro la scena con una lunghezza che si avvicina ai 6 metri. Hanno entrambi l’aspetto classico da dinosauro carnivoro, ma mostrano ancora alcuni caratteri ancestrali che li pongono alla base dell’albero filogenetico dei dinosauri, come mani e piedi ancora muniti di cinque dita funzionali a differenza delle forme più derivate che tendono ad averne un numero inferiore sia nella mano che nel piede. Accanto a loro, un po’ in disparte e indubbiamente messo in ombra dai suoi compagni di sala, c’è Eoraptor, un tempo considerato il dinosauro più basale ma oggi ritenuto un po’ più derivato e affine ai sauropodomorfi; la ricostruzione, delle dimensioni di un cagnolino, impallidisce dinanzi a quelle dei suoi probabili predatori, e dà una chiara idea della dura vita che questo piccolo dinosauro doveva passare per sfuggire ai suoi più grandi e di certo famelici cugini.

 

Ricostruzione a grandezza naturale di Frenguellisaurus; da notare la differenza di taglia con lo scheletro e il modello di Herrerasaurus alle spalle.
Foto Daniele Tona (che si scusa per la scarsa qualità della fotocamera del telefono)

A proposito di sauropodomorfi, la seconda sala della mostra dà spazio proprio ad alcuni esponenti del gruppo, in particolare alcune forme del Giurassico Inferiore che rappresentano gli ultimi membri di quelli un tempo noti come prosauropodi e oggi ritenuti invece una serie di gruppi intermedi verso i sauropodi in senso stretto; gli esemplari esposti appartengono ai generi di recente descrizione Adeopapposaurus e Leonerasaurus, ma attenzione alla smisurata coda che emerge dalla parete: altro non è che un assaggio di cose a venire…

Accanto ai sauropodomorfi si erge uno scheletro di Piatnizkysaurus, un teropode di media taglia che col suo apparato di zanne, artigli e un nome impronunciabile ai più vagava per le terre dell’Argentina giurassica. Con “appena” 6 metri di lunghezza e un paio scarso di altezza, però, non è nulla in confronto al colosso che torreggia minaccioso nella sala successiva: il possente Giganotosaurus che con i suoi 12 metri di lunghezza (di cui 2 solo di testa) apre la sezione della mostra dedicata al Cretaceo. Questo poderoso predatore è uno dei contendenti al titolo di dinosauro carnivoro più grande di sempre, ma rispetto a T. rex ha una testa più stretta e meno massiccia e i suoi denti sono più simili a coltelli per tagliare che a punteruoli per lacerare e triturare; è comunque una bestia immensa che dopo milioni di anni incute ancora timore reverenziale in chiunque si trovi al suo cospetto.

Non c’è da stupirsi che le prede di Giganotosaurus avessero dovuto diventare così grandi per uscire dal suo menu, e la sala successiva offre un piccolo assaggio di quanto potessero crescere; si tratta del femore, questa volta autentico, di Argyrosaurus che campeggia nella teca al centro della sala e supera abbondantemente i 2 metri di lunghezza. Il grande paradosso di questo animale, e di altri sauropodi giganti a lui affini, è che sebbene si stimi che fosse lungo una ventina di metri le sue uova non dovevano essere tanto diverse da quelle grandi come un melone esposte nella teca accanto al femore, provenienti dal sito di Auca Mahuevo dove insieme a centinaia di altre uova furono deposte da animali non troppo diversi da Argyrosaurus.

 

Particolare dello scheletro a grandezza naturale di Giganotosaurus; il cranio nella foto è lungo circa 2 metri

L’ultima sala chiude la mostra con il vero coup de théâtre. Ricordate la coda che sovrastava i dinosauri nella sala del Giurassico? Bene, la mostra si conclude con il resto del corpo del suo proprietario, uno scheletro di Argentinosaurus lungo oltre 30 metri il cui dorso si innalza ben oltre i 7 metri fin quasi a sfiorare il soffitto di una sala già di per sé assai spaziosa. E come se non bastasse uno scheletro intero per lasciare senza fiato con le sue dimensioni smisurate, per dare un’idea ancor più precisa della sua mole è stata collocata a livello del pavimento una singola vertebra cervicale che dalla sua base alla sommità della spina neurale è alta come un uomo adulto.

Argentinosaurus non è noto in ogni sua parte, per cui il ciclopico scheletro deriva dall’integrazione del materiale osseo conosciuto con elementi ripresi da sauropodi affini; in ogni caso è un animale immenso, più che degno dell’appellativo di titanosauro, la cui reale stazza in confronto a un essere umano può essere apprezzata solo ammirandolo di persona. Io stesso, che pure avevo già visto foto o programmi televisivi che lo ritraevano vicino a una persona, sono rimasto a bocca aperta di fronte al suo scheletro e alla consapevolezza che milioni di anni fa intere popolazioni di questo animale vagavano sul nostro pianeta. E’ qualcosa che fa realmente capire quanto noi umani siamo piccoli al cospetto di questi grandiosi animali.

In ogni modo, Argentinosaurus non è solo nella sala: ai piedi del titano sono infatti esposti due assai più piccoli ma non meno interessanti scheletri di teropodi del gruppo dei dromeosauri. Il primo è Unenlagia, un esponente abbastanza “convenzionale” del gruppo grande come un lupo e munito del caratteristico artiglio a falcetto sul secondo dito del piede. Austroraptor è invece un animale abbastanza atipico per gli standard dromeosauriani, a livello tanto della taglia (con 6 metri di lunghezza è uno dei più grandi della famiglia) quanto soprattutto nell’aspetto: il suo muso è lungo e stretto, le zampe sono nettamente più corte della norma per il gruppo e anche il famoso artiglio è decisamente sotto misura. Si pensa che queste modifiche dal piano corporeo di partenza derivino dal fatto che avesse preso il ruolo rivestito fino a qualche milione di anni prima dagli spinosauridi sudamericani, acquisendo quindi dei caratteri simili per assumere il loro posto di dinosauri predatori di pesci.

 

La cassa toracica di Argentinosaurus vista dal basso, con le vertebre del collo visibili in secondo piano

Ed è con gli esemplari esposti in quest’ultima sala (e in particolare con la testa dell’argentinosauro che sbuca dal muro fin dentro il gift shop) che si conclude una mostra a mio parere molto interessante soprattutto perché propone al pubblico dinosauri dalle caratteristiche peculiari, dalla grande importanza per la comprensione delle origini del gruppo oppure descritti solo di recente e quindi una novità anche per chi ha già avuto modo di visitare altre mostre sullo stesso tema (per dare un’idea, una decina di anni fa mi recai a un’altra esposizione sui dinosauri argentini a Torino dove non c’era metà dei dinosauri esposti nella mostra attualmente in corso, perché dovevano ancora essere scoperti!).

Devo tuttavia esprimere anche qualche riserva su certuni aspetti di questa mostra, che sebbene sia stata allestita come si deve e i contenuti scientifici siano decisamente accurati denota qualche errore, in particolare riguardo alla posizione delle zampe anteriori dei teropodi. E’ infatti ormai universalmente riconosciuto dai paleontologi che i teropodi non erano di grado di ruotare il polso, e quindi i palmi delle loro mani non potevano essere rivolti verso il basso ma sempre e solo verso l’interno (provateci anche voi: lasciate ricadere le braccia e vedrete che la posizione neutrale delle vostre mani volge i palmi verso il vostro corpo). Ahimè, la maggior parte degli scheletri di teropodi esposti aveva le mani nella posizione errata, un dettaglio che i non addetti ai lavori potrebbero non aver colto ma che guasta un po’ l’esperienza a chi ha un po’ più di conoscenza dell’argomento; diciamo che non la rovina, ma neanche passa inosservata.

In ogni caso, il mio personale parere sulla mostra è più che positivo. Si tratta, una volta tanto, di un’esposizione pensata per tutti, dal bambino appassionato di dinosauri con famiglia al seguito fino al paleontologo laureato, magari non perfetta in ogni dettaglio ma con parecchi contenuti e un allestimento capace di lasciare a bocca aperta anche chi pensa di aver già visto tutto dei dinosauri. Merita una visita molto più di altre mostre che piazzano degli orrendi pupazzoni contando sul pregiudizio che la gente è ignorante e non si accorgerebbe dei lampanti errori nelle ricostruzioni; non voglio dilungarmi oltremodo sull’etica dell’allestimento delle mostre divulgative, ma mi limito a dire che proprio perché molti visitatori sono digiuni di un argomento bisognerebbe raccontare loro le cose come stanno e non come le vogliono gli espertoni di marketing.

In conclusione, andate a vederla. C’è ancora un mese di tempo, e se volete restare ancora una volta meravigliati dai maestosi animali che rispondono al nome di dinosauri merita di impegnare un paio d’ore della vostra giornata.

 

Ah, già che siete al Museo delle Culture fate un salto alla mostra gratuita “Rex and the city” nella collezione permanente. Raccoglie molti esempi degli innumerevoli modi con cui i dinosauri sono stati rappresentati dalla cultura popolare e non. Si comincia con le raffigurazioni di draghi e creature mitologiche scaturite dal ritrovamento di ossa a cui gli uomini dell’epoca non sapevano dare un’identità e si arriva fino alle moderne rappresentazioni dei dinosauri viste attraverso l’occhio del cinema, del fumetto e della letteratura. Nel mezzo vi sono autentiche gemme come le copie dei lavori di Buckland e Mantell in cui vengono descritti Megalosaurus e Iguanodon, pezzi di storia della paleontologia dai quali è iniziata la grande avventura che ancora oggi continua con sempre nuove e stupefacenti scoperte.

Daniele Tona – 15 aprile 2017

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Scienza Facile augura a tutti voi buona Pasqua! Che la festeggiate per il suo significato religioso, come occasione per stare in compagnia dei vostri cari o semplicemente per passare qualche giorno di relax dalla scuola o dal lavoro, da parte nostra i migliori auguri!

E già che ci siamo, ne approfitto anche per ringraziare tutti voi che siete rimasti fedeli a questo blog anche in periodi un po’ di magra come gli ultimi mesi! Purtroppo gli impegni della vita reale mi hanno tenuto lontano dal computer e non ho avuto occasione di pubblicare nuovi post, ma posso già anticipare che sono in preparazione numerosi contenuti, uno dei quali riguarda proprio uno degli impegni di cui sopra (cioè la scuola e i libri di testo), e ci sarà anche modo di parlare della mostra sui dinosauri in corso a Milano e, come ogni anno, del congresso della Società Paleontologica Italiana che si terrà a fine maggio.

State quindi tranquilli che il blog Scienza Facile è ancora vivo e in ottima salute… diciamo che nei mesi invernali è andato in letargo e con l’arrivo della primavera è di nuovo sveglio e pronto a raccontare a suo modo le meraviglie della scienza!